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Descubren una fascinante y prolifica vida intraterrestre

El Discurso
Jueves, 13 de Diciembre de 2018

Dichos organismos habitan varios kilmetros debajo de la superficie, en la corteza terrestre y aparentemente han evolucionado con total independencia de la vida superficial.       ver galería

Cerca de 70 por ciento de los microbios de la Tierra vive en las profundidades; en rocas que fueron consideradas estriles, pero donde abundan bacterias y organismos unicelulares, segn varios cientficos que, por primera vez, han estimado la magnitud de esta vida intraterrestre.

En la cumbre estadunidense de geofsica, en Washington, cientos de investigadores internacionales del programa Deep Carbon Observatory publicaron ayer la suma de sus trabajos, segn los cuales la vida profunda representa una masa de entre 15 mil y 23 mil millones de toneladas de carbono.

Esto nunca haba sido cuantificado, ya que antes la comunidad cientfica no dispona de observaciones puntuales.

Los participantes de esta colaboracin internacional, que se efectu durante 10 aos, hicieron cientos de perforaciones en continentes y ocanos. Un barco japons perfor 2.5 de kilmetros bajo la placa ocenica, capturando microbios que nunca haban sido observados y estaban en una capa de sedimentos de 20 millones de aos.

Viven por todas partes en los sedimentos, dijo Fumio Inagaki, de la Agencia japonesa para Ciencias Marinas y de la Tierra. Estn ah y esperan... todava no entendemos sus mecanismos para sobrevivir a largo plazo, apunt.

Dichos organismos habitan varios kilmetros debajo de la superficie, en la corteza terrestre y aparentemente han evolucionado con total independencia de la vida superficial.

Son nuevas ramas del rbol de la vida que existen en la Tierra desde hace miles de millones de aos, sin que nunca las hayamos tenido en cuenta, dijo Karen Lloyd, de la Universidad de Tenesi.

Se trata principalmente de bacterias y microorganismos unicelulares; algunos son zombies, pues utilizan toda su energa para sobrevivir, sin ninguna actividad, en reas aisladas de la superficie desde tiempos inmemoriales, hace decenas de millones de aos o ms.

Sometidos a una presin extraordinaria y privados de nutrientes, algunos no se reproducen y carecen de actividad metablica para recuperarse.

Quimiosntesis, en lugar de energa solar

Otras bacterias, por el contrario, tienen una cierta actividad y fascinan a los bilogos porque funcionan en un sistema que no tiene nada que ver con la superficie terrestre, donde toda la cadena alimenticia depende de la fotosntesis, que hace crecer a las plantas y permite nutrirse a un conjunto de organismos.

Su fuente de energa no es el sol y la fotosntesis, seal Bndicte Menez, responsable del equipo de geomicrobiologa del Instituto de Fsica del Globo de Pars. Aqu lo que hace funcionar a las comunidades es la quimiosntesis, es decir, obtienen su energa de las rocas cuando stas se alteran.

El rcord de las observaciones lo ostenta un organismo unicelular bautizado Geogemma barossii, que ha sido hallado en fuentes hidrotermales en el fondo de los ocanos: vive, crece y se reproduce a 121 grados centgrados.

La vida profunda sigue siendo un misterio cientfico formidable. Cmo se propagan los microbios bajo tierra? Descienden de la superficie o se generan en el interior de ella? Hasta que profundidad hay vida? Cules son sus fuentes de energa principales? Metano, hidrgeno, radiaciones naturales...?

Todava no se sabe cmo afecta la vida subterrnea a la superficial y viceversa, dice Rick Colwell, de la Universidad del Estado de Oregon.

Los humanos acumulan proyectos de explotacin del subsuelo profundo para almacenar, por ejemplo,dixido de carbono o para enterrar proyectos nucleares, pero hasta ahora esos planes consideraban que las profundidades eran globalmente estriles, dijo Bndicte Menez. Sin duda las interacciones han sido subestimadas.

Ahora hay una verdadera toma de conciencia de este impacto de la vida en las profundidades de la Tierra, aade.

El descubrimiento cambia tambin nuestra percepcin sobre otros planetas; por ejemplo, Marte, donde sabemos desde hace aos que hay agua lquida pero seguimos buscando indicios de vida.

Saber que a niveles de presin y de temperatura extremos viven algunos microbios puede ayudarnos a buscar mejor en otros planetas, explica Rick Colwell, quien ensea astrobiologa en Oregon.

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