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Hallan respuesta en las glaciaciones al misterio del crecimiento de las ballenas

El Discurso
Martes, 30 de Mayo de 2017

Hace algunos millones de aos, las ballenas ms grandes tenan una longitud promedio de unos 4.5 metros.       ver galería

Los cientficos creen haber resuelto un enorme misterio: Por qu las ballenas crecieron tanto y tan rpido?

Hace algunos millones de aos, las ballenas ms grandes tenan una longitud promedio de unos 4.5 metros. Grandes, pero an podras sostener un crneo con ambas manos.

Entonces, casi repentinamente, un tipo de ballena los cetceos barbados se volvieron enormes. La ballena azul actual puede llegar a medir 30 metros de longitud, y son las criaturas ms grandes de la Tierra. Ahora su crneo es ms grande que una minivn y posiblemente pudiera albergar a ms de cinco personas, afirman los cientficos.

Realmente vivimos en la poca de los gigantes, asegur el coautor del estudio Nicholas Pyenson, del Museo Smithsoniano de Historia Natural. A qu se debe?

Abrir y cerrar de ojos evolutivo

Todo ocurri en un abrir y cerrar de ojos evolutivo, lo que complica averiguar qu sucedi, indic Graham Slater, de la Universidad de Chicago y autor principal del estudio, publicado este martes en Proceedings de la Real Sociedad de Biologa.

El estudio propone una respuesta: todo comenz con las glaciaciones de los pasados tres a cinco millones de aos, que transformaron los ocanos y el abasto de comida de las ballenas.

Los investigadores utilizaron registros fsiles de las ballenas ms pequeas para crear un rbol genealgico de los cetceos barbados, que incluyen a las especies azul, jorobada y franca. Utilizando simulaciones por computadora y el conocimiento de cmo funciona la evolucin, comenzaron a llenar los vacos entre las pequeas y la versin actual maximizada. Se centraron en un periodo en el que se volvieron enormes y las de menor tamao se extinguieron, en algn momento entre hace algunos cientos de miles de aos y 4.5 millones de aos.

Llegaron a la conclusin de que cuando comenzaron los cambios de tamao, los polos se hicieron ms fros, el hielo se expandi y cambi la circulacin de agua en los ocanos y la direccin de los vientos. Slater y Pyenson afirmaron que el agua ms fra se fue al fondo y se movi ms cerca del ecuador y eventualmente resurgi en espacios ricos en pequeos peces y criaturas de los que se alimentan las ballenas.

Enormes bufets

Antes de eso, el alimento de estos animales estaba esparcido, y era relativamente fcil conseguirlo. Ahora, existen enormes bufets en medio de cientos de kilmetros de desiertos alimenticios. Es por eso que se pueden ver miles de ellas en la baha de Monterey, California, durante el verano, explic Slater.

Los cetceos barbados, que no tienen dientes, se alimentan al dar enormes bocanadas para filtrar el agua y comer las pequeas criaturas que capturan. Las ballenas con dientes, como los cachalotes, cazan peces o calamares de forma individual, por lo que los cambios ocenicos que esparcieron la comida no las afectaron tanto. Pero las ballenas barbadas van tras bancos de peces o enjambres de krill, seal Pyenson.

Si eres una ballena, la forma ms fcil de aprovechar los recursos densos pero esparcidos, es creciendo, asegur Slater. Si eres grande, obtienes ms kilmetros por litro.

Los cetceos barbados pasaron de 4.5 a 30 metros en, bsicamente, el mismo tiempo que le tom a los humanos evolucionar, destac.

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